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Por la Espiral - January 20, 2010

Brasil: consolidar etanol

salvaguardar lo más posible a la economía en materia energética se hubieran dado los primeros pasos para la diversificación.
México nunca lo hizo. Brasil sí. En 1976 sucedió de manera formal el estudio y la puesta en marcha de un programa de exploración para obtener de la  caña de azúcar un combustible tanto de complemento como de sustituto energético.
El etanol ha permitido hacer realidad ese programa de décadas atrás que ha permanecido en el tiempo de una administración a otra, despolitizado, no sin fracasos, atorones momentáneos salvados únicamente con el vigoroso impulso de incentivos fiscales adecuados.
El tiempo ha rendido sus frutos: en el amanecer de 2010 Brasil es el principal exportador de etanol y es el segundo productor mundial, después de Estados Unidos haciéndolo además con un mayor grado de eficiencia y mejores costos de producción.
El etanol producido por Brasil proviene de la caña de azúcar, el de Estados Unidos viene del maíz y en menor cantidad de la caña de azúcar.
Para este año, el gobierno de Luiz Inacio Lula da Silva tiene la meta de producir más de 20 millones de toneladas de etanol y después de este año consolidarse como el primer exportador mundial.
Los socios interesados en el etanol brasileño extienden en todo el orbe, desde la Unión Europea que observa con admiración el aprovechamiento de las ventajas comparativas y competitivas en la producción de biomasa por parte de Brasil gracias a que el costo de producción por hectolitro de etanol es de 49 euros en la Unión Europea; 35 euros en Estados Unidos y de 25 euros por hectolitro en Brasil.
Es cierto que la constante crisis de los precios del petróleo, el shock en el mercado energético y sus constantes vaivenes alcistas  hace que el precio del etanol sea más competitivo y económico convirtiéndose entonces en una fuente complementaria o sustituta.
Primordialmente en el caso de las gasolinas. Complementaria porque diversos estados de Brasil, Estados Unidos y de otros países, para amainar su ritmo de importación de gasolinas suelen rebajarlas con  etanol en distintos grados de acuerdo a la propia conveniencia de cada país a veces prevalece la mezcla de un 10% a un 30% de etanol y el resto gasolina.
Así es que tenemos una materia prima con excelentes cualidades energéticas y de bajo impacto en el medio ambiente a partir de un insumo como la caña de azúcar que no es una materia prima básica para la alimentación mundial.
Es un caso muy distinto del de Estados Unidos con la producción de etanol y biomasa a partir del maíz, uno de los granos básicos dentro del cuadro de la alimentación mundial.
De hecho la subida de precios en distintos commoditties desde 2007  va impulsada porque Estados Unidos ha destinado cada vez más granos de maíz a la producción de etanol para mitigar los impactos del precio de los combustibles ofreciendo este tipo de energía, por el contrario elevando el precio del maíz en el mercado mundial.
Otros cultivos para la producción de etanol son: la remolacha, melazas, sorgo dulce, maíz, papa o patata, yuca, madera o residuos agrícolas. Su eficiencia y costo de producción varían entre uno y otro haciendo, hasta el momento, al de caña de azúcar como el más rentable.
A COLACIÓN
Además ha sido inteligente la estrategia del gobierno brasileño de buscar socios para el etanol abriéndose mercados importantísimos como China, Japón, la Unión Europea y asociándose con Gazprom la petrolera rusa para la construcción de  ductos de etanol.
Hay otras noticias interesantes: desde diciembre pasado, Petrobras que es la petrolera de Brasil asociada junto con General Electric construyen una turbina novedosa para generar electricidad mediante etanol.
La turbina está instalándose, hay mucha expectación al momento porque de funcionar el país carioca sería el primero en generar electricidad con etanol, fungiendo como un sustituto del gas y permitiendo crear opciones de elección en cuanto al precio: cuando el precio del gas esté alto se usará etanol y viceversa.
GALIMATÍAS
Si comparamos los mayores productores de etanol, Brasil y Estados Unidos (representan más del 70% de la oferta mundial) para producir el mismo volumen de etanol, el país del norte necesita el doble del área de maíz que Brasil con caña de azúcar (lo mismo ocurre con los productos básicos para biodiesel).
Por tanto, para implementar una mezcla del 10% en la gasolina, Estados Unidos tendría que transformar la mitad de la producción de maíz en etanol, utilizando un 15% de su tierra agrícola para la producción de etanol.
Brasil, por el contrario, con el 1% o 1.5% de sus tierras actualmente cultivadas podría reemplazar totalmente su gasolina por etanol. Para producir el etanol necesario para sustituir 10% de gasolina en Estados Unidos, el gigante del Mercosur necesitaría el 3% de su tierra actualmente utilizada para agricultura. Aunque esto podría cambiar en 5 a 10 años, una vez creada la posibilidad de producir etanol en base a celulosa a gran escala.
Sin embargo, la Universidad de Toronto considera no será posible aumentar la producción de etanol en base a maíz más allá de una sustitución del 15% del consumo de gasolina. Sólo con la producción de etanol de celulosa sería posible llegar a niveles más altos, de hasta el 50% de reemplazo de la gasolina, utilizando materia prima producida en los Estados Unidos.
.Lo más chocante es que mientras Brasil y Estados Unidos firmaron un acuerdo como productores líderes de etanol, en México los políticos y sus gobernantes siguen con la perorata de que el petróleo se acaba, el presidente Felipe Calderón está más preocupado en que el precio del petróleo suba en el mercado internacional para ayudar a las finanzas del país que, en buscar alternativas reales de producción de bioenergéticos y traer a empresas extranjeras petroleras sin necesidad de vender Pemex. No vaya a ser que la iniciativa privada se enoje.
P.D.  Le invito a opinar al respecto de los bioenergéticos, participe en mi blog  http//claudialunapalencia.blogspot.com y comente si ha sido víctima de fraudes cibernéticos o lo ha detectado a tiempo.
*Economista y columnista especializada. Con estudios de doctorado por  la Universidad de Alcalá, tiene dos libros publicados y participa en distintos foros de radio y televisión con opiniones sobre educación financiera, economía y finanzas personales.  Puede contactarla en: claulunpalencia@yahoo.com

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